Paul Baxendale

From Bodybuilding to Philosophy

This week sees us back to bodybuilding in the early 90’s and the start of my top level competing with the EFBB, the British art of the IFBB, where each year they would give out two pro cards; one for the overall men and one for the overall women’s classes. Back then you really only had one chance a year to claim a Pro card and it wasn’t good enough to win your class at the Nationals but you had to win the overall, a huge task.

It  meant  that  many,  many  great  bodybuilders  who  could  have  become  decent  Pro’s  never  got  the  chance  as  the  depth  of  competition  was  immense  but  it  also  meant  that  the  quality  of  pro’s  coming  out  of  the  UK  was  phenomenal,  everyone  was  World  Class  and  ready  for  any  Pro  show  immediately  on  winning  that  coveted  card.

I  will  also  share  some  very  personal  experiences  of  my  time  then;  golden  days  for  me,  personally  and  also  for  the  sport;  and hopefully,  along  the  way  I  will  share  some  lessons  that  Learnt  that  may help you  along  your  journey  whether  in  bodybuilding  or  just  through  lie  itself.

I  could  have  written  this  blog  about  bodybuilding  worldwide  in  the  1990’s  as  it  is  often  seen  as  the  golden  period,  or  one  of  the  golden  periods  of  the  sport;  seen  by  many  as  a  time  before  the  drugs  went  out  of  control,  before  the  huge  bellies  began  to  appear,  before  aesthetics  were  destroyed  and  weird  substances  began  to  enhance  shoulders,  arms  and  calves  to  artificially  change  the  genetic  shape  of  the  athletes.  But,  that  blog  would  be  a  major  undertaking  and  although  I  promise  I  will  cover  this  issue  in  the  future,  I  wanted  to  continue  a  little  further  chronologically  on  my  own  journey,  as  I  saw  and  experienced  it,  before  tackling  the  bigger  issues and  I  also  wanted  to  begin  to  relate  my  journey  to  the  philosophical,  mythological  and  literary  knowledge  that  now  as  I  look  back  seemed  to  go hand  in  hand  with  what  I  was  learning  back  then.

  The  reason  for  doing  so  is  simple;  if  you  know  my  background  and  the  experiences  I  have  personally   witnessed  and  partaken  in,  then  it  may  add  some  credibility  to  my  input  into  the  bigger  topics;  such  as  when  I  talk  about  purpose,  relationships,  ethics  and  morals  that  I  do  so  not  as  someone  who  knows  more  than  anyone  else  but   as  someone  with  the  experience  and  knowledge  of  having  been  there,  done  that,  made  those  mistakes  (well  some of them not  all  of  them  thank  goodness) rather  than  some  armchair  ‘expert’  who  sits  behind  a  computer  or  some  dry  academic  professor  that  lives  in  an  ivory  tower  protected  from  the real  world  by  living  completely  within  a  world  of  books  and  teaching  dishing  out  what  is  often  ill-judged  and  biased  opinions  from  someone  who  knows  very  little  about  the  subject  they  are  actually  spouting  off  about!!  I  do  have  the  experience  and  knowledge  and   yet  I  STILL  don’t  feel  as  though  it  is  appropriate for  me  to  make  judgements  on  certain  things  within  this  sport  let  alone  life!  However,  as  I  get  older  I  see  too  many  young  people  making  huge  mistakes  that  could  seriously  jeopardise  their  health,  their  happiness  and  damaging  their  virtue,  honour  and  integrity;  the  key  attributes  that  ultimately  will  be  what  we  are  remembered  for!!  

Wise Words

Words  from  a  wiser  man than  me,  the  Roman  philosopher  Seneca,   “The  greatest  portion  of  peace  of mind  is  doing  nothing  wrong. Those  who  lack  self-control  live  disorientated  and  disturbed  lives.”  

Now  we  will  cover  the  consequences  of  living  an  undisciplined  and  un  controlled lifestyle  in  future  blogs,  but  perhaps  you  may  already  have experienced  uncomfortable  feelings  when  you  yourself  did  something  you  KNEW  was  purely  for  instant  gratification,  for  the  thrill  of  the  moment  and  not  in  the  interest  of  your  greater  purpose  and  not  the  right  thing  to have  done.  Those  moments,  no  matter  how  small  they  may  seem  at  the  time,  can  ruins  lives,  relationships  and  cause  pain,  heartache  and  misery;  heaven knows  life  can  throw  enough  pain and  suffering  at  us  through  pure  luck  and  randomness  without  us  creating  more  of  them  for  ourselves!!

I  found  myself  getting  more  and  more  uncomfortable  with  not  helping  more  than  just  the  people  I  see  around  me  and  know  personally;  I  had  a  sense  that  I  needed  to  reach  out  to  a  larger  audience,  if  they  would  listen,  and  to  share  what  I’ve  learned  truly  matters  in  life…..22  inch  guns!  Well,  as  well  as  huge  guns,  and  you  know  I  am  only  joking   when  I  say  that…..  because  life  is  serious  and  a gift.  We  only  get  one  chance  with  this  thing  called  life  and  it  can  be  fleeting  and  can  be  taken  from us  at  any  moment;  so  if  I  can help  one  person  make  a  better  choice  in  anything  they  do  then  I’ll  do  whatever  it  takes  to  help  them  which  is  the  reason  behind  all  these  stories  you  here.

Look  at  history’s  greatest  heroes  and  heroines;  look  at  the  movies  greatest  ever  stars,  they  all  have something in common;  they  reflect  virtues  in  characters  that  we  deem  to  be  noble,  worthy  and  great!  Whether  it  is  Achilles,  Hercules,  Boudicca,  Cleopatra,  or  whether  it  is  Carton  Heston,  Clint   Eastwood,  Audrey  Hepburn,  Hemmingway  or  Woolf  and  yes,  ok  I’m  showing my  age  here,  so  let’s  say  Usain  Bolt  or  Simone  Biles;  they  are  not  just  great  athletes  but  they  appear  to  be  great  human  beings  also.  Are  they  also  in  true  life  great  human  beings?  Well,  we  all  have  our  weaknesses  and  all  of  these  characters  will  have  theirs,  but  their  efforts  to  consistently,  day  to  day  attempt  to  live  their  lives  to  the  highest  standards  possible  makes  us  take  of  notice  them.  Yes,  their  great  moments  in life  are  what  draws  the  world  to  them,  but  those  great  moments  never  would  have  come if  it  wasn’t  for  dedication,  persistence,  over-coming  adversity,  consistently  reaching  higher  and  higher  until  they  WERE  the  top.  Now,  we  individually  may  never  be  world  famous  for  anything  but  if  you  live  your  life  every  day  with  the  highest  of  standards,  being  virtuous  always,  honourable,  honest,  tell the  truth,  don’t  lie  to  people,  keep  your  word  and  support  those  around  you  in  need  then  you  WILL  my  friends  become  great  to  a  good  many  people  whether  you  know  it  or  not….your  name  will  be  associated  with  all  the  characteristics  of  a hero  or a  heroine  and  then,  look   around  and  see  what  impact  you  have  made,  for  it  will  be  a  world  changing  one.

Of  good  people,  Seneca  said  this:  “Good  people  will  do  what  they  find  honourable  to  do,  even  if  it  requires  hard  work;  they ‘ll  do  it  even  if  it  causes  them  injury;  they’ll  do  it  if  it  will  bring  danger.  Again,  thy  won’t  do  what  they  find  base,  even  if  it  brings  wealth,  pleasure  or  power.  Nothing,  will  deter  them  from  what  is  honourable, and  nothing  will  lure  them  into  what  is  base.”  This  is  why  I  read  philosophy,  for  words  like  these.

Back  to  bodybuilding  and  the  90s….  I  must  admit,  when  it  comes  to  reliving  and  commenting  on  the  bodybuilders  of  that  period  that  I  competed  against  and  knew,  I  do  honestly  stop  first  and  ask  myself  the  question,  ‘Am  I  seeing  this  period  through  rose  tinted  spectacles?’  OR  have  I  thought  the  experiences  through  objectively  enough  to  give  an  honest,  objective  view  of  the  time?  I  like  to  think  I’ve  done  the  latter  but  if  there  is  a  little  part  of   me  that  is  also  reminiscing  with  fondness  for  that  period  that  is  a  little  biased,  then…..I’ll  take  the  criticism  and  to  heck  with  it!!!  They  were  great  times!!!  Let  me  tell  you  why….

The  UK  has  always  produced  some  of  the   world’s  greatest bodybuilders;  maybe  it  is  our   history  of  hard,  manual  work;  the  mines,  the  mills,  the  canals,  the  railways,  farming  with  its  annual  games  of  strength  and  particularly  in  Scotland  where  the  history  of  a  strength  contest  has  been  now  promoted  as  though  it  was  part  of  an  ancient  clan  gathering,  the  Highland  Games! But  the  history  of  what  most  people  know  as  the  Highland  Games  is  a  relatively  recent,  a  Victorian  invention,  as  are  so  many  Scottish  traditions,  and  even  if  semblances  of  tests  of  strength  may  have  existed  in  years  gone  by  and  they  certainly  did,  they  would  have  been  nothing  like  you  see  now.  Anyway,  men  (and  women)  of  unnatural  strength  have  always  been  admired  within  communities  within  Britain  and  as  the  industrial  revolution  turned  people  away  from  hard  manual  rural  tasks  and  into  cities  and  office  jobs,  many  people  (men  particularly)  took  to  lifting  weights  for  pleasure  and  a  way  of  expressing  their  masculinity  and  also  developing  a  respect  for  themselves  that  they  could  both  work  hard  at  whatever  job  they  had  to pay  the  bills  and  then  to  physically  grind  away  at  the  weights  week  in  week  out,  to  build  a  physique  that  meant  they  never  had  to  tell  anyone  else  who  or  what  they  were  about,  others  knew.  They  knew  that  you  worked  hard,  that  you  were  focused  and  disciplined,  that  you  probably  had  the  strength  to  help  in  emergency  situations  or  hold  your  own  if  trouble  was  brewing  but  that  you  were  also  secure  enough  to  never  have  to  use  that  strength  or  power  unless  it  was  absolutely  necessary.

From  the  1940’s  and  50’s  and  60’s  bodybuilding  in  Britain  always  had  a  good  following,  a  strong  sub-culture   although  some  viewed  it  as  a  little  odd  but  it’s  always  been  there  through  the  decades  following  America  in  its  popularity  despite  not  being  blessed  with  the  same  sunny  summers  and  warm  beaches!  In  the  1980’s,  more  gyms  began  to  open  and  many  were  great  clubs,  with  good  equipment  and  there  was  a   growing  competitive  scene  that  began  to  see  some  amazing  physiques  coming  through;  however,  it  was  in  the  1990’s  that  some  truly  amazing  athletes  would  be  seen  at  nearly  every  show  you  attended,  genetic  freaks  that  looked  both  big  and  cut,  in  fact  more  like  huge  and  shredded!!  Bodybuilding  exploded  in  the  UK,  more  shows  were  put  on,  there  were  more  promoters,  more  shows,  better  quality  of  athletes  and  the  pro’s  that  surfaced  were  world  class;  some  switching  over  from  winning  the  NABBA  universe  to  compete  in  the  IFBB  (the  great Charles  Clairemonte  who  won  four out  of  five  Grand  Prix  titles in  1993,  beating  Flex  Wheeler  and  Kevin  Levrone  who  had  just  got  2nd  and  3rd  at  the  Olympia  just  weeks  before;  there  was  Ian  Harrison, the junior Universe  at  19  who  then became  the  youngest  guy  to  ever  win  the  British  overall  in  1989  and  of  course  Eddie  Ellwood,  a  5 x  Mr  Universe  winner) and  new  guys  who  came  up  through  the  ranks  of  the  IFBB,  sadly,  the  guys  transferring  from  other  Federations  didn’t  always  find  it  an  easy  or  welcoming  process  from  the  judges   and  often,  in  my  opinion  got  placings  well  below  what  they  truly  deserved,  I  had  good  friends  that  had  competed  with  NABBA  and  once  in the  IFBB  despite  looking  like top  5  material,  placed  no-where,  a  similar  thing  happened  to some  American PRO’s  who  switched  over  to  the  WBF  in the US  and  then  returned  to  the  IFBB  stage,  I  suppose  the  authorities  thought  they  had  to  earn their  placings  again  perhaps?   but  that  won’t  surprise  anyone  now,  would  it  if  you  know  the  history  of  our  sport!!!

Local Bodybuilders

I  remember  in  my  own  town  there  were  several  competitive  bodybuilders  (from  what  I  hear  today  we’d  be  lucky  to  find  two  or  three!)  This  was  a  situation  that  was  common  throughout  the  towns  all  over  the  UK,  London  had  Muscleworks  Gym  who  always  produced  great  bodybuilders  and  then  up  North,  in  what  could  be  names  the  ‘Powerhouse’  of  British  bodybuilding,  from  Manchester  upwards  and  then  west  towards  Wales  and  the  land  of  Dragons!  So,  to  say  there  were  several  bodybuilders  competing  from  my  town,  many  were  just  starting  out  but  there  were  a  handful  who  were  already  National  level  and  with  that  came  a  level  of  rivalry  and  competition  that  I  believe  made  us  improve  even  more.  That’s  the  thing  with  having  a  few  different  bodybuilders  in  any  one  town,  the  inspiration  they  give  out  rubs  off  on  everyone  else  in  the  sport,  making  everyone  believe  if  they  can  do  it,  then  why  not  me?!  And  it  was  true,  this  small  select  group  of  athletes  did  make  others  think  that  they,  to  compete,  as  well  as  seeing  the  respect  and  attention  that  were  given  to  them,  I  think  others  wanted  to  also  be  held  in  the  same  regard  and  with  the  same  respect.

There  was  Lorne  McCalla,  Vernon  Montgomery,  Roy Bunce,  an  older  guy  (I  can’t  remember  his  name;  he  competed  naturally,  winning  a  few  Natural  National  shows,  but…..let’s  just  say  he  took  an  extended  vacation  to  Spain  each  year  and  looked  mighty  different  when  he  returned….no  comment…lol!!!).  In  truth,  it  was  Lorne  McCalla  who  was  the  one  who  was  doing  things,  he  moved  down  to  Bristol  so  he  left  the  town  but  we  continued  to  be  friends  and  he  was  a  great  support  in  my  early  years.  He  was  a  great  Middleweight  competitor  with  the  EFBB  and  although  we  rarely  trained  with  each  other,  we  would  often  talk  and  I  would  be  inspired  by  his  physique.  The  only  times  we  did  train  together  would  be  in  Bristol,  at  LA  Gym  or  Church  Gym  (I  think  it  was  called  as  it  was  in  an  old  church  on  a  hill  near  the  centre  of  Bristol  on  the  way  out  to  the  Clifton  Suspension  bridge;  now,  that  was  a  great  gym  and  another  awesome  middleweight  trained  there,  a  guy  called  Geoff  Nutt  who  may  be  familiar  to  some  of  you,  we  travelled  to  Europe  together  on  many  occasions  competing  in  Federations  I  think  when  I  came  back  from  retirement  he  was  still  competing internationally  with  us  all,  different  classes  as  I  was  a  super  heavyweight  but  he  was  a  great  guy  and  his  conditioning  was  freaky!!!!

Lorne  and  Vernon  were  also  both  friends  with  Johnny;  Johnny  Fuller  was  very  much  a  father  figure  to  all  of   us  young  aspiring  bodybuilders  in  town  but  before  long  Vernon  had  stopped  competing  (I  think  he  was  focusing  on  business  but  always  kept  himself  in  good  shape  and  now  I  believe  his  son  is  carrying  the  torch forwards  and  has  a  very  good  physique  himself,  and  I  have  a  feeling  he  is  also  competing,  perhaps  in  men’s  physique  or  classic  bodybuilding,  I’m  not sure  but  I’m sure  someone  will  let  me  know).  I’d  like  to  say  we  were  like  brothers  back  then,  and  maybe  we  were!  Because  there  was  always  an  element  of  ego  or  envy  or  gossip  going  on;  I  was  never  one  to  gossip  but  I  admit  I  was  a  little  on  the  arrogant  side,  I  knew  (rightly  or  wrongly)  that  I  was  moving  forwards  faster  than  the  others  even  though  I  had  been  training  seriously  for  less  time  but  I  maybe  was  also  more dedicated;  I  took  all  of  my  annual  leave  to  travel  up  to  Birmingham  three  times  a  week  to  train  With  Dorian  over  about  an  18  month  period  so  that  meant  that  I  had  no  time  for  small  town  ego’s  or  gossip  and  I  was  to  focused  on  trying  to  reach  the  top  solo  so  we  drifted  apart  but  before  then  we  did  have  some  funny  experiences!!

I  remember  Lorne’s  mother;  being  Jamaican,  she  was  a  great  cook  and  he  was  too!  Chicken,  beans  and  rice,  Jamaican  style  was  like  heaven  on  earth  and  the  first  time  I  qualified   for  the  British  finals,  Lorne  together  with  my  girlfriend  were  the  only  people  from  the  town  that  came  to  Wembley  to  support  me!  There  were  others  who  came  to  see  me  but  from  further  afield  which  I  guess  showed  where  the  true  bodybuilding  fans  were  back  then,  like  my  dear  old  friend,  sadly  now  passed,  Graham  Black,  himself  a  NABBA World  champion  winner  from  Newbury,  I  think  it  was  because  I   didn’t  have  a   gym  base  really  in  my  own   town,  driving  three  times  a  week  to  Temple,  I  only  had  one  session  at  a  local  gym  to   train  at  so  I  would  sometimes  vary  which  one  I  trained  at,  normally  it  was  a  small  gym  within  a  rugby  club  which  I  would  later  have  a  gym  in  myself,  but  it  was  called  Tropicana  Gym  back  then  or  at  Swindon  Gym  and  Fitness  Centre  owned  by  a  guy  who  also  competed  naturally  and  was  a  good  support  in  my  early  years  but  even  then,  I  could  feel  the  jealousy  or tall  poppy  syndrome  effect  where  I  could  sense  people  almost  wanting  me  to  fail.  It’s  a  common  phenomenon  and  not  unique  to  any  one  place  or  even  country  but  you  simply  have  to  get  over,  ignore  it  (which  was  easy  to  do  when  you’re  focused  on  bigger  and  better  rather  than  bringing  others  down)   and  accept  that  it  is  people’s  own  securities  that  is  being  displayed  here  really  nothing  to  do  with  you  or  your  personality.  So,  my  first  British  final  and  I  came  in  sliced  and  diced;  at  8  weeks  out  it  was   not  looking  good  but  then  Dorian  gave  me  a  kick  up  the  arse  and  told  me  to  up  my  cardio  to  twice  a  day  and  cut   back  on  my  carbs  very  slightly  and  within  two  weeks  I  was  back  on  track,  still  a  way  to go  but  within  striking  distance.

I  do  remember  that  when  I  was  announced  on  stage  at  the  Britain  I  had  put  my  gym  down  as  Temple  Gym  in  Birmingham  as  that  was  where  I  had  done  most  of  my  training  for  the  show.  But  I  was  always  made  to  feel  welcome  in  most  of  the  gyms  in  Swindon,  not all,  there  was  one  that  ‘pretended’  to  be  for  bodybuilders  and  everyone  but  didn’t  want  my  31lb  off  season  physique  training  there  as  it  may  give  the  ‘wrong’  impression  to  others…..what  impression?  That  this  is  where  champions  trained?!!  Strangely  after  asking  me  not  to  train  there  they  would  cheekily  shortly  after  ask  me  to  hand  out  trophies  at  their  own  attempt  at  a  bodybuilding  show,  which  was  more  like  a  beachwear  competition  in  all  honesty;  but  I  did  the  respectful  thing  and  thanked  the  owner  for  asking  me  but  said,  ‘no’!!

So,  I’ll  always  thank  and  admire  Lorne  for  supporting  me  that  day  when  no-one  else  in  the  town  could  be  bothered  to  come  and  support  me  that’s  how  bad  the  jealousies  can  be  when  you  begin  to  break  through,  everybody  loves  you  when  you’re  trying,  just as  they  are,  to  be  a  champion  but  then  when  you  do  become  one,  it  makes  them  feel  smaller  and  they  then  want  to bring  you  down,  I  guess   it’s  a  reminder  to  them  that  they  haven’t  done it  and  so  they  desire  to  bring  you  back  down  to  their  level  again;  it  was  tough! But,  strangely  I  was  warmly  welcomed  by  any  of  the  great  gyms  where  the  champions  trained  and  I  was  in  awe  at  most  of  the  members;  Temple,  Betta  Bodies,  Muscleworx,  Ian  Harrison’s  gym,  Church  gym  etc  etc.

British Finals

 The  EFBB  British  in  those  early  years  of  the  90’s  was  like  a  Pro  line  up,  seriously  the names  were  full  of  people  who  would  turn  Pro  or  could  have  turned  Pro,  people  who  could  have  been  top  Olympia  contenders  but  for  whatever  reason  they chose  not  to  go  on  due  to  cost  and  commitments  to   other  ventures  or  their  lives  took  other  turns.  Let  me  list  a  few  of  the  names  that  were  up  on  that  heavyweight  stage  during  the  90’s;  true  freaks  and  beautiful  physiques  and  many  coming  in  sliced  and  diced….J.D.Dawudo,  Ian  Wadley,  Jamo  Nezzar,  Alex  Brooks,  Amoury  Francis,  Shaun  Davis,  Mark  ‘Rhino’  Smith,  Eddie  Abbew,  Leonard  St  Cyr,  Paul  Delahay,  Darren  Spears….that  was  just  the  heavies!!  In  the  light  heavies  there  was  Rob  Wall,  Cecil  Crossdale,  Rob  Worthington,  my  buddy  and  my  training  partner  with  Dorian,  Kenny  Brown…..and  don’t  let  me  forget  my  old  buddy  Ernie  Taylor!!  And  that  was  just  the  men!!!  The  women  were  just  as  spectacular  with  Kimberley-Anne  Jones,  Nicola  Thomas,  her  sister,  Joanne  (RIP  sadly  Joanne  passed  recently  which  was  devastating  to  many  people,  I  can’t  imagine  what  her  family  went  through  and  are  still  going  through),  Lohani  Rochi,  Andrulla  Blanchette  who  would  often come up  to  Temple  with  Ian  Dowe of Dowe Dynamics……NO!! There  is  no  way  I’m  looking  at  this  period  with  rose  tinted  spectacles!!  This  one  was  a  golden  era  and  it  continued  until  the  end   of  the  90’s  with  Grant  Thomas,  Steve Creighton, John  Hodgson  and  Peter  Brown.  Either  side  of  the  90’s  you  had  Ian  Harrison,  Dorian  Yates,  Eddie  Ellwood  and  then  later  in  the  2000’s  a  certain  Flex  Lewis  popping  up  as  a  youngster  to  take  the  overall  in  2007  and  one  of  my  personal  favourites,  Paul  George  in  2004  who  won  the  overall  as  a  middleweight….that’s  how  good   he  was!!!

Photo courtesy of Roger Shelley

So, the  quality  was  there  but  what  was  it  like  competing  with  guys  like  this?  Was  it  intimidating,  were  they  friendly,  was  there  really  a  brotherhood  of  iron  back  then,  or  was  it  more  cut  throat  than  that   and  were   there  the  petty  jealousies  that  I  sometimes  experienced  in  the  town  I  came  from…..well,  it  seems  that  the  town   I  lived  in  was  like  being  a  big  fish  in  a  little  pond  and  maybe  that’s  why  there  was  some  petty  feelings  being  expressed  there;  at  the  National  level,  where  the  true  talent  and  big  guns  were  it  was  totally different,  it  was  a  true  brotherhood!!  A  Mutual  respect  existed  for  everyone  and  it  really  was   a  true  brotherhood  of  iron.

“When  your  sparring  partner  scratches  or  head-butts  you,  you  don’t  then make  a  show  if  it,  or  protest,  or  view  him  with  suspicion  or  as  plotting against  you.  You  should  act  this  way  with  all  things  in  life.  We  should give  a  pass  to  many  things  with  our  fellow  trainees.”  Marcus  Aurelius’.

Maybe  it  was  the  mutual  respect  that  everyone  there  was  conscious  of  the  fact  that  even  in  getting  to  the  finals  meant  that  you  had  proved  yourself  to  some  degree  but  when  I  first  walked  into  the  Wembley  conference  centre  I  instantly  felt  that  respect  (I  had  won  my  regional  show,  the  Wessex,  that  year  as  a  heavyweight  and  hoped  I  had  done  enough  the  deserve  my  place  on  that  stage);  it  was  a  strange  experience  people  looked  at  me  with  a  sense  that  I  was  somebody,  not  that  I  needed  any  re-enforcement  of  ego  or  anything  like  that,  it  was  more  a  case  that  it  was  an  acceptance  that  I  belonged  there,  belonged  at  that  level….but  would  my  physique  also  belong  there  on  stage  with  those  awesome  heavyweights?  It  was  in  the  foyer  that  I  was  introduced  into  exactly  what  I  was  entering,  what  level  I  was  about  to  test  myself;  and  that  introduction  was  a  man  who  was  walking  around  laughing  with  a  large  group  of  friends  and  the  most  impressive  arms  that  I  had  seen  since  Temple  Gym,  Amoury  Francis….his  guns  were  just  huge,  I  was  spellbound.  I  stood  watching  him  and  seeing  his  outgoing  personality  and  how  people  were  just  attracted  to  him  and  he  had  a  charisma  that  just  drew  you  to  him,  but  those  guns!!!  But  was  he  competing?  I’d  never  had  arms  like  that  off  season, let  alone  now  in  contest  shape  if he  was,  was  I  out  of  my  depth,  had  I  bitten  off  more  than  I  could  chew?

I  tried  to  relax  and  tried  to  put  things  into  perspective;  I  had  won  my  qualifier  easily,  straight  firsts,  I  had  received  a  standing  ovation  and  even  Kerry  Kayes  (Kerry  was  our  ‘guru’  back  then;  not  that  he  charged  anyone  except in  sweat,  tears  and  pain!! Kerry  had  helped  Dorian  when  he  had  first  come  on  the scene  and  was  the  foundation  supporting  British  bodybuilding back  then,  a  great  man) even  Kerry had  said  that  I  had  looked  good  and  was  ready  for  the  British….I  had  dieted  even  harder  and  brought  down  my  weight  an  extra  3lbs  from  the  qualifier  and  my  condition  was  markedly  improved;  on  my  road  to  the  show  I  had  visited  both  Kerry  and  Dorian  and  both  had  taken  a  look  at  me  frequently  and  always  kept  me  honest;  when  I  thought  I  was  ready  and  then  visit  Kerry  who  said,  ‘another  4lbs  Paul’  and  then  to  see  Dorian  who  had  said,  ‘another  4-5lbs  Paul’!!!  5lbs!!!!  Where  the  heck  from?!!!!  My backside  hurt  when I  sat  on  the  bike  I  had  no  fat  on  my  arse  anymore,  where  was  this  5lbs  to come from,  well  if  I had  seen  my  back  then  I  would  have  been  able to  see!!) But,  they  were  absolutely  correct,  in  coming  right  in,  bringing  in  a  new   level  of  conditioning  that  I  had  never  brought  before  or  seen  on  myself  before  I  knew  that  I  was  ‘on’.  The  interesting  thing  for  others  to  remember  is  that  at  the  same  time  Dorian  was  telling  me  I  had  another  5lbs  to  lose,  everyone  in  the  local  gym  was  saying  to  me,  ‘Paul,  you’re  shredded,  peeled,  sliced  to  the  bone;  you  are  ready,  bang  on’!!!  Which  just  goes  to  show  that  the  people  in  the  gym  are  NOT  the  ones  to  ask  advise  from!!!  Maybe  they  were  telling  me  what  they  thought  I  wanted  to  hear  but,  more  realistically,  they  just  didn’t  know  what  real  condition  was,  seeing  me  in  the  shape  I  was  in,  they  thought  that  was  contest  ready  but  it  wasn’t  ‘Dorian’  contest  ready  and  I  knew  which  one  I  wanted  to  achieve!

Have faith  in  yourself, and  have  a  plan,  “Life  without  a  design  is  erratic.  As  soon  as  one is  in place,  principles  become  necessary.”  Said  Aurelius;  for  as  in  bodybuilding  when  you  set  a  plan  you  immediately  have  to  set  in  place  principles  to  enable  you  to complete  it;  you  set  a  goal  to  build  a  better  physique  then  you  need  to  stick  to  eating  better,  training harder,  sleeping  and resting  properly;  try  and be  a champion  wasting your  life  away  with  parties,  drinking,  useless  endeavours,  moments  of  worthless  pleasure  instead  of  years  of  valuable  success,  virtue  and  integrity.  Principles  are  everything,  create  them,  hold  them  dear  and  never  let  them  slip  away  from  you,  for  anything.  Just  as  in life,  you  do  the  same;  you  set  a  plan  to  build  a  business,  a  charity,  find  a  wife  or  a  husband  who  you  can  share  all  of  life’s  most  beautiful  moments  with,  whatever  it  is  you  cherish,  set a  plan  and  then  set  your principles  that  will  allow  you  to  achieve  it.

I  had  to  have  faith  in  myself  and  although  I  knew  I  wasn’t  going  to  match  the  other  guys  for  muscle  size  this  year  or  do  any  damage  to  the  top  placings,  I  did  know  I  was  going  to  be  able  to  match  anyone  on  condition  and  if  anyone  was  coming  in  slightly  off  then  if  I  stood  next  to  them,  it  would  show.  I  made  my  way  to  the  changing  room  and  walked  through  the  door….it  was  like  walking  into  another  world.  A  whole  new  world….one  that  would  blow  me  away  but  at  the  same  time  inspire  me  for  years.

The Finals

I  walked  through  the  doors  and,  honestly,  when  I  looked  inside  at  the  physiques  inside  my  first  reaction  was….turning  right  around  and  walking  back  out  again!!!  That’s  truth  for  you,  I  won’t  every  lie  to  you,  (and  that  is  worth  saying  again,  whatever  you  hear  from  these  blogs  will  be  the  truth;  now  the  truth  is  critical  because without  it  these  stories  are  just  that,  stories,  but  if  they  are  true  as  well  then  they  transform  into  possible  learning  lessons  and  thoughts  that  may  help  you  and  maybe  guide  you  in  your  next  steps  or  decisions  you  take  in  life) and  turning  around  and  going home  was  exactly  what  I  was  feeling.  And  yet,  I  didn’t  turn  around,  I  walked  in  and  saw  most  of  the  guys  sat  around  a  large  table  smoking  a  joint  and  passing  it  around  and  before  I  knew  it,  it  was  offered  to  me  with  a  ‘hi!  Good  to   meet  you,   I  heard  you  looked  good  at  your  qualifier’  Wow!!  I  smiled  and  started  chatting  with  everyone  and  was  soon  at  home  and  feeling  as  if  I   belonged,  even  with  a  joint  in  my  hand!!  Even  though  I  looked  around  me  and  thought  everyone  looked  as  if  they  were  off  season  they  were  so  huge,  I  thought  maybe  everyone  else  was  feeling  the  same  (although  I  doubt  it!!).  The  only  one  that  was  off  season  was  Amoury  Francis  as  I’m  sure  he  didn’t  compete  that  year but  my  memory  isn’t  great  so  excuse me  if  I  get  a  detail  or  two  wrong  here  or  there!  Before  too  long  we  were  given  an  hours’ notice  before  we  were  going  on  stage  for  our  comparisons  and  so  we  all  began  our  own  rituals  for  preparing  for  the  stage;  my  own  was  very  simple,  I  had  no  fancy  foods  to  eat,  no  scientific  last  minute  protocols  to  implement  to  create  the  ‘big’  difference  in  my  physique,  what  was  there  that  lunchtime  was  what  was  going  on  stage  albeit  a  little  drier  and  a  little  fuller.  I  was  already  tanned  up,  back  then  we  used  pro  tan  so  all  that  was  left  to  do  was  to  pump  up, oil  up  and  take  a  little  fluid  to  get  the  dryness  out  of  my  mouth  and  to  take  a  little  chocolate  and  if  I  felt  any  potential  cramping  to  eat  a  few  salted  crisps.  I  didn’t,  so  I  just  had  one  square  of  dark  chocolate  and  a  mouthful  of  water  and  a  mouthful  of   carb  drink  and  walked  out  on  stage.

The  other  guys  were  massive;  I  knew  I  wasn’t  but  I  knew  I  was  sliced;  guys  were  complimenting  me  on  my  condition  even  as  we  all  walked  on  stage.  Yes,  I  knew  they  knew  I  wasn’t  going  to  be  a  threat  for  the  top  placings  but  for  my  first  appearance  I  wanted  to  show  that  I  belonged  and  that  I  could  show  a  level  of  conditioning  that  was  simply  beyond  shredded,  I  wanted  people  to  gasp  when  I  hit  a  pose,  to  see  the  fibres  splintering  and  every  muscle  clearly  separated  and  striated.  I  had  done  my  job.

Looking  back,  my  overriding  feelings  of  that  day  was  of  brotherhood,  of  gratitude,  of  respect,  of  awe  and  finally  one  of  belonging.  Those  great  group  of  guys  sat  around  that  table  could  have  looked  at  me  and  laughed,  they  could  have  made  a  joke  about  ‘the  novices  are  down  the  hall,  pal!’,  they  could  have  completely  ignored  me  not  knowing  me  from  Adam  but  instead  they  smiled  with  warmth,  they  spoke  with  respect  to  another  brother,  they  had   no  idea  what  I  was  hiding  underneath  my  tracksuit  and  had  no  idea  of  what  I  looked  like  (but  maybe  they  knew,  like  Kerry  Kayes  used  to  always  say,  ‘never  worry  about  the  big,  huge  guy  walking  around  smiling  and  acting  like  the  boss;  worry  about  the  guy  with  a  face  like  a  skeleton,  who  looks  like  he’s  about  the  pass  out  or  die  who’s  lying  down  in  the  corner  with  his  feet  in  the  air  and  a  tracksuit  covering  himself  from  head  to  toe…Kerry  knew!!).

Amoury  Francis,  Ian  Wadley,  Jamo  Nezzar,  Ian  Wadley,  Alex  Brookes,  LEddie Abbew,  Ricky  Welling, Alex Brookes,  Mark  ‘Rhino’  Smith, Leonard st Cyr….I  thank  you gentlemen.  Without  you,  I may  well  have   turned  around  at  that  doorway  and  never  tried  again  (although,  I  think  Dorian  would  still  have  inspired  me  to  go  for  it  again!)  but  you  were  my  brothers;  and  they  many  of  them  still  are!  I  still,  to  this  day,  message  and  ‘talk’  with  some  of these  guys  on  the  internet;  whether  it’s  social  media  or  email,  I  am  always  amazed  that  they  remember  me  but  they  are  always  surprised  when  I  tell  them  how  much  they  inspired  me  and  still  do  to  this  day!  All  the  greats  of  that  era;  Amoury,  J.D.,  Mark,  Jamo  especially  are  always  writing  little  comments  on  posts,  or  we  did  until  I  came  of  social  media  over  two  years  ago  but have  recently  gone back  on  gain  to  share  these  stories  and  the  photos  of  the  great  bodybuilders  o  all-time,  and  I  always  do  the  same,  whether  it’s  a  funny  story  or  a  humorous  anecdote  or  simply  a  word  of  respect  for  all  that  they  still  do  for  our  sport  and  that  these  are  the  people  we  should  always  remember,  these  are  the  guys  who  paved  the  way  for  Britain  to  be  a  powerhouse  in  the  world  of  bodybuilding!  Let’s  not  forget  the  ladies  too!!!  Kimberley  Ann  Jones,  what  a  woman!!!  Paula  Bircumshaw,  again  what  a  lady!!!  Hard-core,  old  school,  no  bull,  bodybuilders  through  and  through  with  a  love  for  the  sport  that  keeps  them  inspiring  the  new  generation  and  keeps  them  real  and  keeps  them  grounded.  Paula?  Paula  was  the  hardest  trainer  in  the  UK  apart  from  Dorian  and  Billy  Payne,  although  she  was  Billy’s  training  partner  for  years  so  those  two  are  level  pegging  in  my   book,  both  legends  and  both  icons;  she  recently  told  me  about  the  time  she  and   Billy  were  banned  from  a  gym  in  Leeds  for  making  too  much  noise  while  they  trained….and  this  was  in  the  80’s!!!!  Freakin  animals!!!

What  made  the  day  extra  special  was  that  Dorian  was  the  guest  poser  at  the  show  straight  from  his  third  Olympia  victory  in  Georgia,  in  the  US.  Yes,  it  was  the  year  he  had  torn his  biceps  just  weeks  before  the  finals,  I  know  because  I  remember  coming  down  the  stairs  of  Temple  Gym  the day  after  he  had  torn  it  and  I  knew  he  was  due  to  train  yet  he  was  sat  on  the  bench,  something  was  wrong,  very  wrong.  He  showed  me  his  arm  which  had  gone  black  and blue  from  his  wrist  to  his  armpit; it  looked  horrific  and  he  was  despondent,  for  sure,  but  he  said  he  would  see  how  it  healed  and  whether  or  not  Stuart  Cosgrove  would  advise  for  it  to  be  re-attached  or  not,  or  whether  he  would  see  how  it  looked  after the  bruising  had  gone  down  whether  he  would  still  keep  going  …which  we  all  know,  now,  he  did  and  won  his  Olympia  victory  through  pure  grit  and  the  effort  of  the  last  few  years  training  meant  that  he  lost  nothing  except  for  the  damaged  shape  of  the  bicep  itself.  That,  perhaps  is  a  blog  post  for another  day.

If  you  want  to  get  a  flavour  of  the  characters  and  the  values  and  ethics  we  held  in  those  days  then  I  recommend  you  go  onto  Instagram  and  follow  along  to  Paula  and  Billy  and  all  of  the  names  I have  given  today  and  take a  look at  their  posts,  these  men and  women  are  the  real  deal,  they’ve  been there  ,  done  that  and  are  a  wealth  of  knowledge  which  is  available  to  everyone  on  their  social  media  pages;  no,  they’re  not  as  flashy  and  full  of  photos  of  themselves  and  not  as  ‘trendy’  as  many  of  today’s  top  social  media,  ‘star’s’!!!  But  their  comments  and  messages  are  priceless,  worth  their  weight  in  gold.

So,  without  making  this  post  too  long,  what  do  I  think  made  the  90’s  such  a  golden  period  in  British  bodybuilding  and  why  were  the  physiques,  in  my  opinion,  filled  with  such  class  in  depth;  well,  I  think  it  was  the  way  we  trained,  the  way  we  dieted  and  the   way  we  kept  things  as  uncomplicated  as  possible.  Yes,  bodybuilders  have  always  pushed  the edge  of  the  limits  when  it  comes  to  supplementation,  nutrition,  training  and  other  protocols  but  all  those  things  were  last  on  our  list;  almost  research  or  a  hobby  that  interested  us  not  things  that  we  would  actually  put  into  practice  because  we  were  too  worried  about ruining  a  whole  years’ worth  of  graft  testing  something  that  could  have  made  0.1%  difference  at  most!!!

Training  always  came  first.  Training  was  like  a  badge  of   honour;  seriously,  if  anyone  trained  like  I  see  some  Pro’s   train  today  with  all  the  machines  and  pumping  style  movements  with  a  phone  in  their  hand,  they  would  be  laughed  or  kicked  out  of  the  gym  and  have  zero  respect  from  any  true  iron  warrior!  Training  hard  was  what  separated  the  men  and  women  from  the  boys  and  girls;  being  the  hardest  trainer  was  the  title  everyone  wanted,  throwing  up  in  a  bucket  or  outside  of  the  doors  was  not  something  that  was  frowned  upon,  it  was  laughed  at  but  respected!!  Heavy  training  for single  reps  didn’t  impress  anyone,  unless  you  were  a  powerlifter;  heavy,  heavy  weights  for  sets  of  8-12,  that  was  what  impressed  people!!  That’s  the  difference.  And  everyone  had  legs;  seriously,  legs  were  THE  sign  that you were  a  serious  bodybuilder  and  not  just  someone  who  trained  and  competed  for fun;  those  beasts  had  monster  legs;  look  at  my  Instagram  posts  this week  and  I’ll post up  some photos  of  Ian  Harrison’s  quads,  with the  rest  of  him, of  course! And  all  the other  great  quad  beasts  of  that  era;  if  you  didn’t  have legs,  you weren’t  taken seriously  and  to  get  huge legs  you  had  to train  hard,  brutally  hard.  I  really  don’t  see  people  train  like we  used  to  back  then  but  then  maybe  I’m  going to  the  wrong  gyms;  I’m  sure  there  are  many  people  out  there who  do train  as   hard,  but  let  it  be  a  reminder  that  it  all  starts and  ends  in  the  training,  training, diet and rest  were  the  basics  that  made  the  greats  of  the era,  well,  pharma  grade  gear  was  a  plus  too  I  suppose!  But  that’s  again  a  story  for  another  blog,  people  won’t  believe  how  little  most  of  the  guys  took  back  then;  when  I  tell them  they  think  I’m  lying  to them,  but it’s  true,  wait  for  the blog  post  and  find  out  for  yourself.

Nutrition  and dieting  was  simple;  it  never  has  been  and  never  should  be  rocket  science;  you  burn  more  than  you  eat,  then  you’ll  lose  weight;  if  you  eat  more  than  you burn  then  you’ll  gain  weight,  it’s  pretty  simple  stuff!!  Yes,  we  had  more  insights  into  that  and  many  had  a  lot  of  knowledge  when  it  came  to  nutrition  but  I  just  wanted  to  emphasise  that  there  was  very  little  bullshit  around  then;  phrases  like  ‘peak  week’,  ‘reverse  dieting’  and  the  like  would  have  seen  you  laughed  out  of  your  gym  especially  if  it  was  a  top  gym  with  top  level  physiques  in  it.  Seriously,  it  makes  me  laugh  (or  cry)  when  I  hear  about  people  going  on  about  ‘peak  week’  as  through  it  will  make  or  break  your  last   12  weeks of  prep!!!  If  you’re  really  ready  (and  the  word,  ‘really’  is  the key  to  it  all  here)  then  there  isn’t  much  you  can  do  to  mess  it  up;  if  you’ve  dieted  down  to  proper  shredded,  grainy,  sick,  freaky  levels  of  conditioning  then  there  isn’t  much  of  a  need  to  do  anything  much  at  all.  All  Dorian  would  do  for  his  Olympia  week  was  to  reduce  his  carbs  by  half  the  start  of  the  week  and  then  double  the  normal  intake  on  the  first  two  days   after  the  depletion  phase  and  then  back  off  to  his  normal  diet  on  the  last  day….simple,  isn’t  it?!!!  And  when  I  hear  about  bikini  girls  or physique guys or  figure  girls  or  athletes  holding  50-60kg  of  body  weight  talking  about  ‘peak  week’  and  the  complicated  processes  their  coached  and  ‘guru’s’  are  having  them  do  to  be  at  their  best?  Please…..these  athletes  don’t  hold  enough  muscle  to  make  the  slightest  bit  of  difference  what  carbing  up  process  or  sodium  or  water  depletion  you  use,  what  do  they  have  to  carb  up?!!!!  Honestly,  these  athletes  aren’t  carrying  enough  muscle  to  have  a  few  extra  carbs  make  a  difference!!  Please,  get  a  grip  of  yourself  and  come  back to  reality  and  stop  pretending  you’re  some  elite  huge,  bodybuilder  with  a  body  that  is  so  massively  muscled and  primed  to  perfection  so  highly  that  a  few  extra  carbs  will  make  any  difference  whatsoever, it’s  all  bullshit  (pardon  my  English!!).

“Is  it  possible  to  be  free  from  error? Not  by  any  means, but  it is  possible  to  be  a  person  always  stretching  to  avoid  error.”  Epictetus.

Golden Era

So,  that’s  why  the  bodybuilder’s  were  so  good;  they  did  their  work  in  the  gym,  proper  work  and  gut  wrenching  work  and  dieted  hard,  hard  enough  so  they  were  ready  at   least  one  week  out  so  they  could  literally  cruise  into  the  show  looking  world  class.

That’s  all  for  today,  friends,  check  back  in  tomorrow  for  another  story  of  things  funny,  crazy,  real  and  old  school  in  tomorrow’s  blog.  I  hope  you’ve  enjoyed  this  one,  I  look  forward  to  the  next,  thank  you  for  dropping  by.

I’ve   gone on  about the 90s a lot today and I believe for good reason to,  it  was  a  great  era  but  any  era  can be  great.  Today’s  era  can  be  great;  look  at  the  guys in  the  classic  bodybuilding  class,  to  me  they  look  great  and  some of  the  top  Pro  bodybuilders  also  look  good,  but  there  is  something in  the  lack  of  dryness,  the  lack  of  granite  hardness  that  is  missing  from  the  sport  today  and  it’s  just my  opinion but  I  love  that  look,  I  love  it  because  there  is  no  way  of  getting it  without  hard  hard  work  and  brutal  dieting.

No mater,  whatever  era  you  prefer  is  your  opinion  and rightly  so;  stick  to  it!  But  perhaps  take  some  lessons away  from  today’s  ramblings  about  the  need  for  a  hard  work  ethic,  the  values  of  truthfulness,  of  virtue  and  of  integrity.  These  are the  values  that  will separate  you  from  everyone  else;  it  will  lead  you  to  become  the  leader  and  put  yourself  in  a  position where  you  can  influence  others’  lives  for  the  better.  I hope,  in  some  small way  I have  done  that  today.

Thank you for listening to this old man rambling on about bodybuilding and philosophy, I loved my days in the sport and don’ regret anything, well maybe one or two things! We’re all human, but you know if you rise every day with the mind0set that you will do everything possible in your power to live this day to your highest possible standards then no one can ever ask for more.

I’ll leave you with the words of Aurelius, “Whatever anyone does or says, for my part I’m bound to the good. In the same way an emerald or god or purple might always proclaim: Whatever anyone does or says, I must be what I am and show my true colours.’”

See  you  next  weeks,  my  friends  and  until  then  make  sure  you  get  those  extra  3  MORE  REPS  in  everything  that  you  do.




One Response

  1. Nice article. The gym in Clifton was Downs Gym. I trained there from 84 to 86. Could have added John Peglar, Anita Pinnock and Della Shahabi to the list of top UK bodybuilders training there.

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

Recent Blogs

Paul Baxendale - From Bodybuilding to Philosophy

Blog Post: 8

First Mentors,  Influences  and  Building  a  Foundation. The Importance of Mentors It’s  always  best  to  keep  it  simple,  as  Marcus  Aurelius  said  many  years  ago, 

Read More »
Paul Baxendale - From Bodybuilding to Philosophy

Blog Post 7

First Mentors,  Influences  and  Building  a  Foundation. Beginnings It’s  always  best  to  keep  it  simple,  as  Marcus  Aurelius  said  many  years  ago,  “At  every  moment 

Read More »
Paul Baxendale - From Bodybuilding to Philosophy

Back Day With Dorian….A Lesson in Form and Humility (and His Dry Sense of Humour!!).

Hi,  I’m  Paul  Baxendale  and  welcome  to  blog  post  number  5.  This  week  we’re  going  back  in  time  again  to…….1993!  And  yes,  we’re  going  back  to  the  dungeon,  we’re going  to  reminisce  about  my  first  back   training  day  with  Dorian,  but  first  a  few  words  about  improvement….from  the  Roman  philosopher,  Socrates,  you  see  it’s  nothing new  to  wish  to  find  a  method  to  improve  yourself,  whether  physically  or  mentally  or  emotionally;  from  the  earliest  civilisations  humankind  has  been  on  an  never-ending  quest  to  improve  oneself….well  the  leaders  have  always  done  so.

Read More »