Paul Baxendale

From Bodybuilding to Philosophy

I was around 12 years old when I got my first set of dumbbells; I remember it well as my father had picked them up from someone in town and had had to carry them back to his car before driving home with them; he came home with shaking arms and also not very happy!!

We’d  look  back  and  laugh  at  that  but  these  dumbbells  were  something  that  I  loved;  I  was  a  martial  artist  at  the  time  and  had  always  admired  the  physique  of  Bruce  Lee  and  had  got  hold  of  a  copy  of  the  book  Dynamic  Tension  by  Harry  Wong  which  advocated  the  use  of  tensing  your own  muscles  within  movements  as  a  means  by  which  to  increase  muscle  size,  it  was  great  to  feel  the  muscles  working  but  I  think  I  knew  that  to  build  muscle  I  had  to  use  a  stress  that  my  muscles  were   not  able  to  cope  with  thereby  forcing  some  type  of  adaptation  process.  I  had  also  seen  photos  of  Bruce  Lee  using  weights,  dumbbells,  barbells  and  weight machines  so  I  was  keen  to  develop  a  lean  muscular  physique  as  it  never  felt  right  to  see  great  martial  artists  who  were  in  terrible  physical  shape,  it  seemed  almost  a  contradiction  in  their  teachings.

“The fool, with all his other faults, has this also, he is always getting ready to live.”  Seneca  to  his  friend  Lucilius.

I  used  the  dumbbells  religiously  every  day  for  over  a  year  before  an  older  friend  (he was  in  his  20’s)  who  belonged  to  the  same  martial arts club  as  I  did,  invited  me  along  to  the  gym  where  he  trained.  Now,  my  friend  was  built  and  yet  also  a  great  martial  artist   so  I  knew  the  two  were  completely  compatible  (to  a  certain  degree  anyway!).

We  met  up  at  the  Brunel  Gym  and  Spa  in  the  town  centre  of  Swindon for  my   first real  gym  workout  and  he  showed  me  around  the  exercises,  the  machines  and  introduced  me  to  some  of  the  other  members  who  his  knew.  The  old  Brunel  Gym  has  long  since  gone  now  but  in  its  time  was  THE  place  to  train  in  the  Swindon  area  with  the  owner  flying  in  some  of  the  top  American  Pros  of  the  80s  while  I  was  there……..I’ll  tell  you  more  about  that  later.

The Gym – The First Time

When  I  first  went  to  this  professional  gym  I  was  terrified!!!  I  was  a  tall  14  year  old  kid  who  I  looked  older  than  my  age  and  I  was  lean  with  a  tiny  bit  of  muscle  on  me   but  to  venture  into  what  was  a  completely  new  world  filled  with  men  and  women  who  looked  sensational  and  huge  (well,  that’s   how  it  felt  to  me  anyway  back  then!)  was  a  very  scary  prospect.  So,  I  know  exactly  what  it’s  like  for  new  members  of  any  club  or gym  to  feel  uncomfortable  and  intimidated  when  going  into  an  environment  like  that  for  the  first  time.  What  I  found,  though,  was  that  most  people  couldn’t  care  less  that  I  was  there;  they  weren’t  staring  at  me  as  if  I  didn’t  belong,  they  weren’t  even  looking  at  me  at  all,  they  didn’t  care!!!  And  people  don’t!  All  those  fears  that  most  people  have  are  always  inside  of  our  own  minds;  the  people  there  were  too  busy  with  their  own  training  and  the  ones  that  did  speak  to  me  were  very  welcoming  and  friendly,  I  felt  great;  not  only  feeling  comfortable  in  the  gym  but  loving  the  feel  of  the  weights  on  my  muscles  and  pushing  my  body  to   limits  I  just  didn’t  have  the  means  to  take  it  to  before.  Those  dumbbells  I  was  repping  for  20  to  30  reps  before  I  would  even  feel  a  slight  burn  by  then  so  to  pick   up  a  weight  and  feel  the  muscles  tighten  and  begin  to  burn,  get  pumped  up  at  around  10  to  15  reps  was  a  wonderful  feeling.  The  advice  people  kept  saying  to  me  over  and  over  was  ‘don’t  go  too  heavy’,  ‘aim  for  10-15  reps  each  set’;  it  was  great  advice  not  just  for  a  still  growing  body  but  for  someone  who  was  just  learning  the  basic  movements.  Basically  any  resistence  when  you  start  will  produce  adaptation  and  growth  (as  long  as  you  are  eating  enough)  so  the  advanced  guys and  gals  in  the  gym  really  helped  me  out   back  then;  and  yes,  there  were  plenty  of  women  in  the  gym  back  then.  It  was  the  period  of  Rachel  McLeish,  Carla  Dunlap  and  Gladys  Portuguese  and  they  looked  great!  I  was  a  14/15  year  old  boy  in  this  gym  with  huge  guys  and  strong  women  who  still  very  much  looked  like  women  still  (drug  use  wasn’t  seen  in  the  women’s  side  of  the  sport  at  that  level  and  even  at  the  Pro  level  until  later  or  if  there  was  any,  it  was  miniscule  amounts  of  very  high  anabolic,  low  androgenic  comounds).  Like  Arnold  said….’I  was  in   heaven’!!!  And  I  was  at  the  start  of  what  I  knew  would  be  a  long,  arduous  but  essential  journey  towards  my  purpose,  whatever  that  may  have  turned  out  to  be:

Just  start  your  journey,  no  matter  how  scared,  insecure,  afraid  of  failure,  no  matter   how  far   off  it  may  seem,  listen  to  what  the  Stoics  had  to  say  about  beginning  work:

“What  would  have  become  of  Hercules  do  you  think  if  there  had  been  no  lion,  hydra,  stag  or  boar –  and  no  savage  criminals  to  rid  the  world  of?  What  would  he have  done  in  the  absence  of  such  challenges?  Obviously  he  would  have  just  rolled over  in  bed  and  gone  back  to  sleep.  So  by  snoring  his  life  away  in  luxury  and comfort  he  never  would  have  developed  into  the  mighty  Hercules.  And  even  if  he had,  what  good  would  it  have  done  him?  What  would  have  been  the  use  of  those arms,  that  physique,  and  that  noble  soul,  without  crises  or  conditions  to  stir  into  him action?”  Epictetus (E-peec-Tee-tus)

Suffice  to  say  it  didn’t  take  me  long  to  get  hooked  on  going  to  the  gym,  I  began  by  going  twice  a  week  and  then  up  to  three  times  a  week,  on  a  Monday,  Wednesday  and  a  Friday  and  I  was  soon  known  to  everyone  in  there  as  the  young  kid  who  was  now  a  member  of  the   gym  ‘family’;  for  a  young  man,  being  accepted  into  an  older,  more  mature,  more  worldly  wise  group  of  people  who  also  happened  to  be  respected  by  everyone in  town  was  a  good  feeling  and  I  began  to  learn  a  few  of  life’s  lessons  in  there;  how  if  you  shave  in  a  sauna,  your  face  will  stay  smooth  for  about  a  day  longer  than  shaving  in  your  bathroom,  about  relationships,  how  to  get  along  with  people  and  to  know  when  it  is  appropriate  to  approach  someone  and  when   it  is  not  i.e.  not  when  they  are  about  to  get  under  a  600lb  squat!!

The  basic  rules  of  gym  etiquette  were  taught  to  me  very  early  on  and  are  very  simple  and  common  sense  although  new  gym  goers  may  not  always  be  aware  of  some  of  them  having  not  experienced  how  gyms  run  at  their  smoothest:

  • Be  courteous  and  polite  to  all  member;  that  means  new  members  as  well  as  experienced  gym  rats.
  • Do  not  hog  one  piece  (or  several  pieces  of  equipment  at  any  one  time)  of  kit;  if  you  train  in  such  a  way  that  you  will  be   using  a  machine  or  bench  for  more  than  5-10  minutes  then  offer  people  the  chance  to  ‘work  in’  with  you  between  your  sets.
  • Use  a  towel  on  any  machine  or  bench  that  you  are  sitting  or  lying  on….no one  wants  to  sit  or  lie  in  your  pool of  sweat  or  spot  erupted  puss!!!  Horror  story  alert…..yes,  when  I  used  to  train  with  a  World  Champion  power-lifter  his  back  was  so  covered  in  spots  (huge, red,  ready  to  explode  zits)  that  whenever  he  would  get  off   from  a  bench  the  bench  would  need  disinfecting  before  it   would  be  safe  to  lie  down on  to  do  my  set  but  yes,  he  did  bring  a  towel  and  thereby  prevent  the  problem!  I  must  do  a  full  blog  about  him  one  week,  a  great  powerlifter  who  I  spent  years  working  with  on  the  doors  and  trained  with  on  a  few  occasions  when  either  he  wanted  to  get  extra  volume  in;  or  I  wanted  to  focus  on  a  power  workout.
  • Try  not  to  walk  in  front  of  someone  performing  an  exercise  when  possible;  this  isn’t  always  easy  or  possible  but  when  someone  is  focused  on  doing  a  intense  set  of curls  with  60lb  dumbbells,  the  last  thing  they  want  is  for  any  movement  in  their  peripheral  vision  to  distract  them  from  their  set.
  • Do  not  talk  to  someone  whilst  they  are  in  the  middle  of  a  set,  the  start  of  a  set  or  the  end of  a  set   EVER!!;  this  is  a  critical  one!!!  When  someone,  especially  someone  who  is  engaged  in  high  intensity  training  is  performing  a  set  particularly  their  working  set;  any  distraction  or  influence  from  outside  (someone  talking  to  them,  bumping  into  them  or  even  being  too  close  to  them  and  distracting  their  peripheral  vision  is  likely  to cause  serious  injury….possibly  to  the  person  doing  the  talking!!!  Seriously,  this  is  a  dangerous  practice  and  not  just  because  you  are  likely  to  ruin  their  one  opportunity  that  week  to  stimulate  growth  in  an  optimal  way  but  it  is  dangerous  because  they  will  be  lifting  weights  that,  to  them,  stress  their  bodies  to  their  maximum  capacity  and  any  loss  of  concentration  can  result  in  physical   damage,  ligament,  muscular  or  tendon.  When  someone  is  training,  respect  their  zone  and  personal  space  and  likewise  everyone  will  respect  everyone  else’s.  I  remember  talking  with  Dorian  and  Kenny  one  day  and  we  all  agreed  that  there  could  literally  be  a  bomb  explode  outside  of  the  gym  and  it  wouldn’t  break  our  focus  or  concentration  at  all.  So,  please  when  someone  is  obviously  training  near  you,  just  respect  their  space,  their  focus  and  you’ll  be  respected  yourself  for  doing  so.
  • Put  your  weights  away!!!  Or  leave  any  piece  of  equipment  as  you  found  it;  or  even  if  you  found  it  loaded  up  with  weights  do  the  decent  thing  and  unload  it  for  others,  less  strong  than  you  to  use  afterwards  (then find  our  who  left   it  in  that  mess  and  put  them  down  a  peg  or  two!!  I  know  it  will  surprise  you  to  know  that  I  have  had  to,  on  occasion,  had  to  explain  this  gym  rule  in  crystal  clarity  to  people  who  should  know  better,  they  always  got  the  message).  A  good  one  is  to  tell  them  ‘Remember  your  mother  and  father  don’t  work  there,  so  clean  up  after  yourself;  put  all  your  weights  away!!!!’  If  you’re  big  and  strong  enough  to  lift  them   up  in  the  first  place  then  you’re  big  and  strong  enough  to  put  them  away.  Yes,  I’ll  admit  whilst  I  trained  with  Dorian, we  would  wait  until  the  workout  completely  ended  before  putting  everything  back  in  its  place,   things  like  dumbbells  were  replaced  in  their  right  spots  when  we  had  finished  the  set…or  three  or  four  minutes  afterwards  depending  on  how  long  it  took  to  regain  consciousness!!!  But  there  were  no  other  members  training  when  we  trained  so  it  affected  nobody.
  • This  isn’t  really  a  rule  just  a  piece  of  advice  and  common  sense;  Some  gyms  have  other  rules  such  as  to  making  noise,  grunting,  sweating  etc.….so,  if  you  are  going  to  train  to  produce  maximum  results  in  the  minimum  time  and  produce  results  that  others  will  simply  not  believe  is  possible  then…. make  whatever  noise  you  have  to  make  the  get  the  job   done;  scream,  yell,  grunt,  shout  abuse  at  your  partner  (if  that  motivates  them);  just  do  what  you  have   to  do  to  get  it  done.  This  doesn’t  mean  that  gives  you  a  free  pass  to  shout  at  the  end  of  every  rep  if  you’re  squatting  one  plate  a  side;  but  put  6  plates  a  side  and  go  ass  to  grass  and  you’ll  find  that  sometimes  you  need  that  outlet  of  aggression  and  air  release  which  sometimes  comes  with  noise  to  get  the  job  done. Sweat  is  a  natural  product  of  your  body  trying  to  cool  itself  when  its  core  temperature  is  being  raised;  therefore,  if  you’re  giving  the  workout  your  all,  your  body  will  sweat.  It’s  not  bad,  it’s  natural;  simply  make  sure  you  use  a  towel  to  wipe  any  equipment  down  and  wear  clothes  that  will absorb  most  of  the  sweat  so  others  don’t  have  to  feel  it  if  you  brush  against  them!!
  • Wear  workout  appropriate  clothing  to  train  in!  If  you’ve  just  come  in  from  your  job  on  the  construction  site,  don’t  wear  the  same  muddy  boots  through  the  gym  to  train  in  and  leave  a  trail  for  others  to  clean  up  after  you!  I  don’t  advise  wearing  jeans  to  the  gym;  get  a  pair  of  shorts  (then  you’ll  have  to  train  legs  hard!!)  or  sweatpants  or   even  the  old  style  clown  baggies  that  I  used   to  wear  in  the  80’s   and  90’s!!  If  you  enjoy  wearing  clothes  that  show  your  physique  off  then  that’s  your  prerogative  but  before  you  strip  down  too  much  make  sure  that  you  are  properly warmed  up  first  and  also  don’t  be  upset  if  others  don’t  look  at  you  or  give  a  sh*t  that  you’re  showing  all  you’ve  got…..if  they’re  real  hard-core  trainers  they  won’t  care  what  you  look  like  or  are  wearing!  The  only  exception  to  this  is  the  wearing  of  shorts  of  you  also  wear  boxer  shorts….obviously  when  you  lie  down  flat  on  a  bench,  you’re  likely  to  let  everyone  see  parts  of  you  that  should  remain  hidden,  no one  wants  to  know  what  religion  you  are  that  way,  keep  it  tucked  away  if  you’re  a  man.  Seriosuly,  I’ve  seen  this  happen  so  many  times  over  the years  it  amazes  me;  is  it  common  sense  lacking  or  do  these  people  just  don’t  care  what  they  let  hang  out!!

This  is  what  Seneca  had  to  say  about  teaching  and  learning:  This  is  what  you  should  teach  ne,  how  to  be  like  Odysseus  –  how  to  love  my  country,  wife  and  father,  and  how,  even  after  suffering  shipwreck,  I  might  keep  on  sailing  on  course  to  those  honourable  ends.’

As  you  can  see,  most  of  it  is  common  politeness  but  some  things  like  walking  in  front   of  others  may  not  be  so  obvious  to  someone   who  doesn’t   understand  training  and  is  new  to  the  gym  environment.


I  quickly  learned  the  rules;  if  I  made  a  mistake  I  was  normally  given  a  friendly  word  in  the  ear  but  there  wasn’t  much  to  it  but  to  get  in  there  and  enjoy  it.  I  was  surprised  how  the  biggest  guys  and  best  shaped  ladies  were  normally  the  most  polite  out  of  everyone;  the  biggest  jerks  (and  still  to  this  day  you’ll  see  this)  are  the  ones    who  ‘think’  they’re  big  but  are  just  soft,  fat  dough  boys  who’ll  never  achieve  anything  and  they  know  it  therefore  they  feel  so  insecure  that  they   have  to  try  and  raise  themselves  up   by  bringing  others down;  now,  many  women  have  expressed  the  same  thing  to  me  with  regards  to  women’s  behaviours  with  other  women,  the  most   secure  women  are  the  ones  who  lift  their  fellow  sisters  up  and  the  ones  who  are  most  likely  to  gossip  and  say  stupid  things  about  others  are  the  least  secure  and  have  to  find  alternative  means  to  feel  good  about  themselves….the  trouble  is,  it  never  does,  they still  feel  bad  about  themselves.

It  would make  life  so  much  better  if  those  with  such  insecurities  knew  what  Marcus  Aurelius  tells  us,  “Enough  of  this  miserable  ,  whining,  life.  Stop  monkeying  around!”

Anyway…  it  was  this  feeling  of  camaraderie  and  family  that  I  was  experiencing  that  was  not  only  new  to  me  but  something  that  I  loved;  it  was  the  iron  family,  the  brotherhood  and  sisterhood  or  iron  and  it  still  exists  today,  friends,  and  although  not  quite  as  strong  sadly,  it  is  something  that  you  will  feel  here.  Here  at  the  Home  of  High  Intensity,  you  are  now  with  your  family…..!

I’d  workout,  I’d  take  a  sauna  and  have  a  chat  there  with  the  big  guys  and  listen  and  learn  about  their  training  and  their  lives  and  their  commitment  and  then  one  day  I  walked  in  to  see   something  I’d  never  seen  before;  I  saw  a  physique  that  was  beyond  anything  I  had  ever  witnessed  except  for  in  magazines  and  even  there  this,  in  the  flesh,  seemed  bigger  than  humanly  possible.   There  in  the  gym  was  Jeff  King,  a  Pro bodybuilder  from  America.

Jeff King

Jeff  was  the  biggest  human  being  I  had  ever  seen;  within  two  years  I  would  also  meet  Mike  Quinn,  Lee  Haney,  Bill  Kazmaier  and  champion  powerlifters  but  up   to   that  point  I  had  seen  nothing  like  this  man……he  was  a  FREAK!!!  His  legs  were  not  twice  the  size  of  mine,  they  were  four  times  the  size  of  mine;  his  neck   was  so  wide  and  thick  no one  would   have  been  able  to  get  their  hands  around  it  to  strangle  him  even  if  he  had  let  them,  his  chest,  back  and  arms  were  just   swole,  huge!

I  watched  him  train  legs  and  was  in  absolute  awe;  I  had  never   seen  anyone  train  that  hard,  that  heavy  before  and  I  began  to  realise  that  what  I  had  thought  of  as  the  big,  strong  guys  in  the  gym  were  very  much  just  big  fish  in  a  very  tiny  puddle….what  I  was  seeing here  was  a  shark  in  the  Pacific  Ocean,   the  real  deal;  and  I  liked  it,  in  fact  something  inside  me  already  was  changed  and  somewhere  I  knew  that  was  what  I  wanted  but  a  Paul  Baxendale  version  of  it.

He  would  train  that  huge neck  of  his  with  a  head   brace,  a  piece  of  equipment  that  was  common  back  then  that  strapped  around  your   head  and  you  could  attach  weights  to   the  chain  at  the  bottom  and  then  lift  your  neck  up  and  down  with  control  to  develop  the  neck  muscles.   He  also  shrugged  ungodly  amounts  of  plates on  the  barbell placed  on  the  squat  rack  and  he’d  incline  bench  three,  then  four  plates  a  side  with  ease,  literally  just  a  warm  up,  it  was  a  whole  new  world!

The  gym  owner  deserves  a  post  all  to himself  (and  I  may  do  one  eventually  but  I   don’t  want  to  say  anything  even  in   jest  that  may  upset  anyone……well,  maybe  just  a  little!!)  as  there  are  so  many  stories  what  he  got   up  to  in  and  out  of  the  gym;  the  people  he  upset  and  the  consequences  of  those  actions!!  Most,  not  violent  or  nasty,  just  very  humorous  and  funny!).  One  that  I  will  recount  for  you,  as  it  makes  me  smile  even  today  as  I’m  writing   this,  is  when  he  decided  he  would  himself  compete  in  a  bodybuilding  contest.  Now,  he  trained  but  not  seriously  and  not  with  any  heart  or  passion  or  real  effort  but  he  must  have  looked  in  the  mirror  and  seen  something  that  no one  else  in the  gym  was  seeing  because  he  actually  sent  off  the  registration  forms  for  a  local  show  and  entered  it.  Now,  I’m  not  one  to  criticise  anyone  competing  who  does  their  best  and  prepares  well  but  is  just  as  beginner;  but  this  was  a  forty  plus  year  old  man  that  had   been  telling  others  how  to  train  and  eat  for  years  and  he  was  also  quite  a  ‘unsavoury’  character  getting  involved  in  some  not  quite  legal  exploits;  he  loved  to  think  that  he  was  the  top  man  in  the  gym  and,  to  be  fair,  he   brought  over  many  great  athletes  for  us  all  to  enjoy,  however  he  just  shouldn’t  have  gone  anywhere  near  a  bodybuilding  stage!

Again,  as  Aurelius  tells  us,  “It is  possible  to  curb  your  arrogance,  to  overcome  pleasure,  and pain,  to  rise  above  your  ambition,  and  to  not  be  angry  with  stupid  and  ungrateful  people  –  yes,  even  to  care  for  them.”

One  last  story  before  I  call  it  a  day  with  this  one  as  I   must  be  boring  the  life  out  of  you  all;  Jeff  King,  Jeff  stayed  with  the  owner  for  about  a  month  and  had  a  show  coming  up  so  was  training  and  doing  cardio  and  dieting  hard  too  whilst  he  was  with  us.  He  did  half  an  hour  of  cardio  every  day  and  he  always  did  it  on  a  bicycle,  never  on  a  piece  of  cardio  equipment  (not  that  much  cardio  equipment  existed  back  then  anyway!)  and  when  he  went  out  he  always  asked  the  owner  to  follow  him  in  the  car.  The  reason  he  got  the  owner  to  follow  him  in  the  car  was  because  he  would  do  half  an  hour  and  half  an  hour  only,  to  the  second!!!  As   soon  as  that  half  hour  was   done,  he  dismounted  and  stopped;  no  matter  where  he  was  he  would  cycle  no  further  than  that  half  an  hour;  so  he  got  him  to  follow  so  he  could  be  picked  up,  collected,  the  bike  put  in  the  boot  and  driven  home  and  not  spend  any  more  energy  than  the  precise  30  minutes  he  had  allotted  for  his  cardio!!!  Now,  I’m  not  sure  even  to  this  day  whether  he  really  felt  that  strongly  about  his  half  hour  cardio  limit  or  whether  or  not  he  was  just  winding  the  gym  owner  up,  I  don’t  know….but  it  certainly  made  us  all  laugh  and  wonder  if  the  guy  was  nuts,  obsessive  or  he  was  just  having a  good  old  laugh!!!  Til next  time;  get  nasty  and  train  like  a beast!!!  And  remember,  there  are  ALWAYS  3  more  reps  in  you……

Let  me  leave  you,  today  with  the  words  of  Seneca,  who  had  this  to  say  about  being  noble;  something  I  believe  we  should  all  do  our  very  best  to  be  at  all  times  on  all  days: “Nothing  is  noble  if  it’sdone  unwillingly  or  under  compulsion.  Every  noble  deed  is  voluntary.”

See  you  next  week,  goodnight.




Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *

Recent Blogs

Paul Baxendale - From Bodybuilding to Philosophy

Blog Post: 8

First Mentors,  Influences  and  Building  a  Foundation. The Importance of Mentors It’s  always  best  to  keep  it  simple,  as  Marcus  Aurelius  said  many  years  ago, 

Read More »
Paul Baxendale - From Bodybuilding to Philosophy

Blog Post 7

First Mentors,  Influences  and  Building  a  Foundation. Beginnings It’s  always  best  to  keep  it  simple,  as  Marcus  Aurelius  said  many  years  ago,  “At  every  moment 

Read More »
Paul Baxendale - From Bodybuilding to Philosophy

Back Day With Dorian….A Lesson in Form and Humility (and His Dry Sense of Humour!!).

Hi,  I’m  Paul  Baxendale  and  welcome  to  blog  post  number  5.  This  week  we’re  going  back  in  time  again  to…….1993!  And  yes,  we’re  going  back  to  the  dungeon,  we’re going  to  reminisce  about  my  first  back   training  day  with  Dorian,  but  first  a  few  words  about  improvement….from  the  Roman  philosopher,  Socrates,  you  see  it’s  nothing new  to  wish  to  find  a  method  to  improve  yourself,  whether  physically  or  mentally  or  emotionally;  from  the  earliest  civilisations  humankind  has  been  on  an  never-ending  quest  to  improve  oneself….well  the  leaders  have  always  done  so.

Read More »